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Mercado Internacional del Litio y su Potencial en Chile

El litio es para Chile un mineral importante que permitirá aumentar las inversiones mineras e ingresos para el país, y al mismo tiempo diversificar la fuerte dependencia del cobre. Sin embargo, el cobre se mantendrá en el largo plazo como el principal producto de exportación de Chile.

La industria del litio podría transformarse en un subsector de la economía chilena, alcanzando valores de exportación similares a la de otros sectores como el vitivinícola, salmonera o forestal, si se mantiene un ritmo creciente de inversiones para aumentar la capacidad productiva nacional.

Así lo señala el estudio sobre el MERCADO INTERNACIONAL DEL LITIO Y SU POTENCIAL EN CHILE, elaborado por la Dirección de Estudios y Políticas Públicas de la Comisión Chilena del Cobre (COCHILCO).El estudio de Cochilco destaca que la fuerte alza en el consumo de litio, “nos da (a Chile) la oportunidad para desarrollar esta sector con una visión integral y no solo enfocada en el aumento productivo y atracción de inversiones exclusivamente mineras, ya que Chile debe realizar un esfuerzo en avanzar en la cadena de valor y manufactura del litio, ello sin perder de vista nuestras reales capacidades competitivas como país”.

Precisa que las políticas públicas en el campo de la investigación y desarrollo son fundamentales para que Chile de un paso adelante para convertirse en un referente a nivel mundial, no solo en el campo de la producción de litio, sino en la generación y exportación de conocimiento e innovación para nuevas aplicaciones de este metal.

Chile evidencia ventajas significativas para la explotación del litio, pues tiene la mayor proporción de reservas mundiales de litio con el 52% del total y posee el salar de Atacama una las zonas con mayor potencial a nivel global en términos de competitividad debido a las altas concentraciones de litio, bajo nivel de impurezas y explotación de subproductos como el potasio.

EL LIDERAZGO DE CHILE: La mayor cantidad de las reservas mundiales de litio se encuentran en Chile, con el 52% del total, seguido de Argentina con el 14% y Australia con el 11%.

En cuanto a recursos, Bolivia (19,2%) y Argentina (19,2%) dan cuenta del 38% del total y Chile el 16%. Estos tres países han sido denominados el triángulo del litio, debido a que concentran los mayores recursos del metal a nivel mundial (54%).

Cifras de Codelco en este estudio indican que Chile se mantiene en el liderazgo productivo hasta el 2016 con 77.284 toneladas de LCE, siendo la producción mundial de 201.310 toneladas de LCE. No obstante, atendiendo el fuerte aumento de proyectos en base a minerales de roca en Australia, dicha nación alcanzaría esa posición el 2017 o 2018 debido a la puesta en marcha de proyectos relevantes como Mt Marion (20.000 LCE) y Mt Cattlin (50.000 LCE). Adicionalmente, se encuentran en construcción los proyectos en Australia en la región Pilgangoora (Western Australia) de las empresas Altura Mining y Pilbara con una producción anual de 30.000 y 44.000 LCE.

PROYECCIONES DE OFERTA Y DEMANDA AL 2021: La oferta mundial de litio se espera que tenga un significativo incremento, la que podría alcanzar las 440.318 toneladas de LCE el AÑO 2021. Para efectos de esta proyección, COCHILCO consideró solo proyectos en etapa de construcción, con permisos autorizados y financiamiento/decisión de inversión ya definido. En este sentido destacan la entrada en producción de los proyectos de la empresa Altura Mining y Pilbara con capacidad productiva de 30.000 ton y 44.000 ton de LCE respectivamente los cuales iniciarían su puesta en marcha el 2018.

Es importante destacar que existe una abundante cartera de proyectos, principalmente de Argentina, Australia, Chile y Canadá, los cuales se encuentran en diversas etapas de avance (estudios de factibilidad, permisos, prueba de planta pilotos y financiamiento/decisión de inversión). (ver página 21). Para Chile se estima una producción al 2021 de 147.000 toneladas de LCE1, dados los proyectos de Albemarle (38.000 toneladas de LCE) y SQM (21.600 toneladas de LCE), ambas ampliaciones de sus faenas situadas en el Salar de Atacama. Las proyecciones de exportaciones de litio al 2021 bajo este escenario productivo podrían alcanzar los U$ 1.470 millones.

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